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새마을'은 '새'와 '마을' 두 가지 단어가 합해진 말(합성어)로서 '새'는 새로움, 밝음 등 바람직한 변화를 의미합니다. '마을'은 지역의 기본단위로서 우리들이 함께 모여 사는 생활공동체를 말합니다. 또 마을은 동네뿐만 아니라 직장·농촌과 도시를 포함하는 매우 넓은 생활공간, 즉 지역사회라고 해석할 수 있습니 다. 따라서 '새마을'은 생활공동체(지역사회)를 보다 나은 방향으로 새롭게 만든다는 뜻입니다.

새마을운동을 추진해 나가는 데 있어서 실천과 행동을 결정하는 기본 덕목, 즉 근면·자조·협동의 정신을 새마을운동의 기본 정신이라고 합니다.

① 근면정신 : 부지런히 일하는 것을 생활화하자는 것입니다. 일찍 일어나는 새가 벌레를 잡듯이 남보다 부지런해야 발전이 있고 잘살 수 있기 때문입니다.
② 자조정신 : 스스로 돕는 정신으로서 남에게 미루지 않고 스스로의 힘으로 개척해 나가는 것을 말합 니다. '하늘은 스스로 돕는 자를 돕는다'고 했듯이 무엇보다 자기 노력이 먼저 되어야 합니다.
③ 협동정신 : 백지장도 맞들면 낫다는 속담이 있습니다. 자기 혼자 할 수 없는 일도 여러 사람이 힘을 합치면 거뜬히 할 수 있는 것입니다. 협동은 같은 목적을 달성하기 위해 반드시 요구 되는 새마을 운동의 중요한 정신이라 할 수 있습니다.


새마을운동은 잘살기 위한 목적으로 출발하였습니다. 새마을운동이 시작되던 1970년대 우리 농촌은 너무나 가난하여 보릿고개를 넘기가 정말 힘들었던 시기 였습니다. 그 무렵 농촌의 인구도 전체 국민의 70%를 차지하고 있었습니다. 따라서 모든 국민들은 이 땅에서 찌든 가난을 몰아내고 우리도 한번 잘살아 보는 것이 큰 바램이었습니다. 이러한 때에 새마을 운동은 태어나게 되었고 1차적으로 배고픔을 해결하기 위하여 경제위주의 잘살기 운동을 펼치게 되었 습니다.

새마을지도자란 각 지역이나 마을단위에서 새마을운동을 이끌어 가는 봉사자를 말합니다. 그러므로 새마을지도자는 이웃과 마을 그리고 사회와 국가를 위해 봉사하려는 열정과 사명감이 있고 여러 사람들로부터 신뢰와 존경을 받는 분들이 대부분입니다. 여러분들이 살고 있는 동네에도 새마을모자를 쓰고 봉사활동을 하는 아저씨, 아주머니를 종종 볼 수 있을 것입니다. 새마을지도자들은 누가 알아주거나 알아주지 않거나 묵묵히 땀흘려 일하는 것을 삶의 가치와 보람으로 여기는 분들입니다. 만약 이러한 마음가짐과 의지가 없다면 새마을지도자로서의 역할을 제대로 할 수 없기 때문입니다. 현재 전국의 새마을지도자수는 남녀지도자 포함하여 19만 4천 여명이 됩니다. 그리고 참고적으로 회원 수는 약 2백 13만여명으로 오늘도 전국 방방곡곡에서 이웃과 지역을 위해 땀을 흘리고 있습니다

지금까지의 새마을운동이 절대 가난을 몰아내고 물질적 성장을 추구해 왔다면 21세기 새마을운동은 우리 사회가 안고 있는 각종 문제해결에 앞장서면서 더불어 살아가는 공동체 사회를 만드는데 있습니다 지금 우리사회는 도덕과 윤리가 땅에 떨어져 이로 인한 부정부패, 무질서, 사치·향락, 과소비가 판을 치고 내 몫만 챙기겠다는 집단 이기주의가 가득합니다. 이러한 병폐는 사회안정과 국민화합을 해치는 암적인 요소라 할 수 있습니다. 새마을운동은 정신적 건강과 삶의 질 향상에 중점을 두고 의식개혁과 환경운동을 비롯한 국민적 단합을 도모하기 위한 각종 활동에 앞장서 나갈 것입니다. 또한 2000년대 통일된 세계 중심국가로 우뚝 설 수 있도록 통일새마을운동에 선구자적 역할을 다하는 한편 우리보다 못 사는 나라들과도 새마을운동의 경험을 나누면서 인류의 공동발전과 번영에 기여해 나갈 것입니다.

새마을운동에 참여하는 방법은 여러 가지가 있습니다. 우선 새마을지도자가 되거나 회원으로 가입하는 것입니다. 여러분이 살고 계신 지역의 새마을운동 시·군·구지회에 연락하여 안내를 받으시기 바랍니다. 그리고 회원이 아니라도 새마을운동 프로그램에 자발적으로 동참할 수 있습니다. 청소년의 경우에는 개인은 물론 가족, 학교(동아리)단위로 언제든지 지역자원봉사에 참여할 수 있습니다